중국의 사관 사마천은 <사기> 화식열전에서 “천하가 희희낙락하는 것은 모두가 이익을 위해 모였기 때문이고, 천하가 흙먼지가 일 정도로 소란스러운 것은 모두 이익을 찾아 떠나기 때문”이라고 했다. 이익을 좇는 것은 인간의 본성이다. 그는 책상머리에 앉아 수염이나 만지작거리며 공허한 논쟁을 일삼는다고 유학자들을 질타했다. 그리고 축재를 옹호하면서 재물을 갖는 가장 좋은 방법은 장사를 통해서라고 갈파했다. 입고 먹는 것이 다스림의 근원이라고도 했다.

그렇다면 어떻게 돈을 벌어야 하는가. 우리나라 특산품인 인삼은 예나 지금이나 귀중한 돈벌이 수단이다. 인삼은 수익성이 높은 만큼 인삼과 모양이 비슷한 도라지가 인삼으로 둔갑해 팔리는 경우가 많았다. 지금부터 80여년 전의 일이다. 대전에서 삼장수가 도라지로 ‘짝퉁인삼’ 제품을 만들어 팔다가 잡혔다. 범인은 도라지를 바짝 말리고 머리 부분에는 인삼의 뇌두를 아교로 붙여 마치 인삼인 양 팔다가 붙잡혔다. 또 그 뒤에는 도라지를 인삼에 혼입한 뒤 마치 인삼제품인 것처럼 속이는가 하면 한약제품인 경옥고에 인삼성분이 들어간 것처럼 팔다가 적발되기도 했다. 이들을 ‘간상배’라 부른다.

요즘엔 중국산이 한국산으로 둔갑해 판매되지만 도라지삼은 거의 자취를 감추었다. 대신 ‘짝퉁인삼’의 바통을 ‘짝퉁백수오’가 이어받았다. ‘요강을 엎는다’는 복분자처럼 백수오(白首烏)는 마케팅의 산물이다. 한약재의 이름을 ‘흰머리가 검어진다’고 풀이하고 자양, 강장, 보혈 기능이 있음을 강조하면서 특히 여성들에게 좋은 제품으로 퍼졌다. 백수오와 모양이 비슷한 이엽우피소는 재배기간이 짧고 가격도 백수오의 3분의 1에 불과하며 안전성이 입증되지 않았다.

소비자보호원은 지난달 건강식품으로 널리 쓰이는 백수오 대신 이물질(이엽우피소)이 들어간 제품을 적발해 발표했다. 하지만 ‘백수오 복합추출물’을 공급하는 내츄럴엔도텍은 이엽우피소를 사용한 사실을 부인했다. 그 과정에서 내츄럴엔도텍은 적어도 세 차례 거짓말을 했다. 소비자원이 발표할 때의 검사방식은 식품의약품안전처의 공인된 방식을 무시한 것으로 믿을 수 없다고 했다. 더 나아가 민형사상 고소를 하겠다고 했다. 이에 소비자원이 다시 반박증거를 제시하자 소비자원의 시료밀봉과정에 잘못이 있다고 되받았다. 그리고 ‘고객의 신뢰를 바탕으로 성장해온 내츄럴엔도텍은 100% 진품 백수오만을 사용한다’는 광고를 내 결백주장을 늘어놓았다. 이 와중에 시간을 벌면서 주식을 팔아치워 22억원의 이익을 챙겼다.

시중32개 백수오 제품의 진위 시험검사 결과 (출처 : 경향DB)


내츄럴엔도텍은 백수오 시장을 개척했다는 평가를 받는 업체다. 코스닥시장에서 시가총액 10위 안에 드는 기업이었다. 하지만 소비자원의 원료분석 결과가 나오면서 모든 기대는 무너졌고 명성은 물거품이 됐다. 내츄럴엔도텍 스스로 고객의 신뢰를 저버리면서 나락을 자초했다. 내츄럴엔도텍은 결국 잘못을 인정했지만 그것은 회사는 물론 투자자와 코스닥시장, 소비자 모두 너덜너덜해진 뒤였다. 주가는 연속 하한가를 맞으며 개미투자자들의 지옥이 됐으며 건강식품에 대한 불신은 커져 인삼과 같은 제품의 매출도 덩달아 추락했다. 건강식품의 대목인 어버이날 특수는 실종됐다. 군불을 때던 코스닥시장에 찬바람을 몰고 왔다.

실수는 용서받지만 거짓말은 응징이 기다리고 있을 뿐이다. 거짓말은 기업의 존망을 좌우한다. 1982년 미국의 제약회사 존슨&존슨의 감기약 타이레놀에 독극물이 들어가 8명이 사망한 사건이 발생했다. 회사는 즉시 3100만병을 모두 회수했다. 모든 폐기비용으로 약 1억달러가 들었다. 그리고 알약 형태도 캡슐로 바꾸어 이물질 혼입을 원천봉쇄했다. 이런 정직하고도 성실한 태도가 소비자의 신뢰를 얻어 타이레놀은 세계적인 의약품으로 성장했다. 하지만 2010년 도요타자동차는 초기 부품결함을 인정하지 않고 버티다 230만대의 자동차를 리콜하면서 돈도 잃고 회사의 이미지도 망가졌다.

백수오 파장은 가라앉지 않고 있다. 식약처는 국내 시판된 백수오 제품 가운데 5%만이 백수오가 들어갔다고 밝혔다. 그러나 나머지 95%는 먹어도 되는지 여부도 아직 불확실하다. 침을 튀겨가며 백수오제품을 팔았던 홈쇼핑업체는 피해자 보상과 관련해 제각기 주판알을 튕기며 눈치를 보고 있다. 그러는 사이 불신과 함께 건강식품 시장도 시들어가고 있다. “장사란 이익을 남기기보다 사람을 남기기 위한 것”이라는 조선시대 거상 임상옥의 말은 유효하다. 사람이야말로 장사로 얻을 수 있는 최고의 이윤이고, 따라서 신용이야말로 장사로 얻을 수 있는 최대의 자산이다. 신뢰를 헌신짝처럼 여기는 간상배의 설 자리는 어디에도 없다.


박종성 경제에디터

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Posted by KHross
TAG 백수오

가짜 백수오 파동이 갈수록 커지고 있다. 파동이 두 달째로 접어들었으니 상황이 정리되고 해결책이 나오는 게 정상이지만 현실은 그와 정반대다. 어떤 식품에 가짜 백수오인 이엽우피소가 들어있는지 소비자들이 헷갈리기는 여전히 마찬가지다. 심지어는 이엽우피소가 인체에 해로운지조차 확실하지 않다. 이 와중에 이엽우피소는 건강기능식품만이 아니라 주류와 홍삼 제품에서도 검출돼 소비자 불안이 확산되고 있다. 이엽우피소를 사용한 제품은 판매중단이나 회수 조치됐고, 홈쇼핑 등 유통업체는 대규모 환불 사태를 겪고 있다.

가짜 백수오 파동을 키우고 있는 것은 보건 당국이다. 식품의약품안전처는 그제 128개사 207개 백수오 제품을 전수조사한 결과 40개 제품에서 이엽우피소가 검출됐으며 10개 제품에서는 검출되지 않았다고 밝혔다. 나머지 157개 제품에서는 이엽우피소 포함 여부를 확인하지 못했다. 그렇다면 소비자들이 시판 백수오 제품 가운데 70% 이상의 진위를 확인할 길이 없게 된 것이다.

식품안전을 책임진 당국이 기본적인 성분검사조차 제대로 해내지 못한다는 사실은 놀라운 일이다. 식약처는 제품 제조 과정에서 원료의 유전자(DNA)가 파괴돼 제품 속에 어떤 성분이 들어갔는지 알 수 없었다고 설명했다. 그러나 한 달여 전 전문 검사 기관도 아닌 소비자원이 32개 백수오 제품을 조사해 21개 제품에서 이엽우피소가 사용된 것을 확인한 것을 감안하면 이 설명은 군색하다. 식약처가 무능한 것인지, 사태 해결의 의지가 없는 것인지 알고 싶다.

'백수오 파동'에 홍삼도 울었다 (출처 : 경향DB)


식약처는 그제 발표에서 이엽우피소가 인체에 해롭지 않다는 종전 입장을 재확인했다. 그러면서도 섭취를 자제해 줄 것을 당부했다. 중국 등지에서 식품원료로 사용돼 왔지만 인체에 해를 미친 사례가 보고되지 않았다는 게 근거다. 그러나 해롭지 않다면서도 먹지 말라고 하는 것은 무책임한 태도다. 이번 파동이 해당 성분이 든 제품을 복용한 뒤 건강 이상을 호소하는 사람들 때문에 시작된 것을 모른단 말인가.

소비자 불안과 시장 혼란을 바로잡는 길은 하나다. 어느 백수오 제품에 가짜가 들어있는지 제대로 가려내고, 가짜 제품과 해당 업체에 대해 법적 제재를 하는 것이다. 이엽우피소의 독성 여부 판정도 빠를수록 좋다. 이는 식약처의 신뢰 회복의 길이기도 하다.

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Posted by KHross
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가짜 논란을 빚은 내츄럴엔도텍의 백수오 제품 원료가 가짜로 최종 확인됐다. 식품의약품안전처가 이 회사의 백수오 제품 원료에서 백수오와 다른 ‘이엽우피소’ 성분이 검출됐다는 내용의 재조사 결과를 어제 발표했다. 식약처가 함께 검사한 별개의 13개 백수오 제품에서도 똑같은 결과가 나왔다. 이엽우피소는 백수오와 비슷하지만 성분은 전혀 다른 작물이다. 이로써 ‘100% 진품 백수오만 사용한다’는 업계의 주장은 힘을 잃게 됐다. 갱년기 여성에게 좋다고 알려져 폭발적으로 인기를 끈 이 제품이 알고 보니 엉뚱한 식물을 원료로 사용했다니 충격적인 일이다.

식품의 가짜 원료 사용은 어떤 이유로도 정당화할 수 없다. 소비자 안전을 도외시하고 시장질서를 교란하는 기업은 신뢰를 얻을 수 없다. 당국은 이번에 문제가 된 모든 식품 회사의 제품제조 공정을 면밀히 검사해 이엽우피소 성분이 포함된 경위를 파악해야 한다. 최근 백수오 수요가 급증하자 재배기간이 백수오보다 짧고 가격은 3분의 1 수준인 이엽우피소를 가짜 백수오로 둔갑시켜 허위 판매했다는 항간의 우려가 사실로 드러날 경우 단호한 조치를 취해야 한다.

‘가짜 백수오’ 파동은 땅바닥에 떨어진 기업 윤리에서 비롯됐을 가능성이 크다. 수익을 내기 위해서는 불법행위도 마다하지 않는 비뚤어진 기업 문화를 바로잡지 않고는 근절하기 어렵다는 얘기가 된다. 특히 내츄럴엔도텍 임원들은 백수오 논란을 전후해 보유 지분을 팔아 수십억원의 차익을 남긴 것으로 드러나 비난을 샀다.

한 기업에서 출시한 갱년기 관련 건강식품들 (출처 : 경향DB)


식품안전을 담당하는 당국의 책임도 크다. 고령화시대에 건강의 중요성이 갈수록 커지면서 건강기능식품이 넘쳐나지만 이에 대한 안전 관리는 불안하기 짝이 없다. 한국소비자원의 이엽우피소 검출 발표와 회사 측의 강력 반발로 시작된 이번 파문에서도 식약처는 1차 조사 때 ‘미검출’ 결론을 내렸다가 이번에 정반대 결론을 내놓았다. 식품안전 당국의 ‘우왕좌왕 행보’는 스스로 신뢰를 깎아먹는 일이다.

백수오 제품을 생산하는 업체는 300여곳이라고 한다. 당국이 이들 업체에 대한 특별 점검에 들어갔지만 이런 임기응변식 대처보다는 전체 건강기능식품의 안전성을 담보하는 제도개선책을 마련하는 것이 더 중요하다. 이번 사태와 무관한 백수오 재배농가가 엉뚱한 피해를 입지 않도록 적절한 조치를 취할 필요도 있다.

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